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Medio Ambiente

Un láser espacial está creando el mejor mapa del hielo de la Antártida

Su propósito es medir las variaciones en el hielo del continente helado, pero los científicos han visto superadas las expectativas iniciales, ya que este satélite llega a donde otros no pueden ver

El monte Erebus es uno de los pocos volcanes con un lago de lava permanente en su interior
El monte Erebus es uno de los pocos volcanes con un lago de lava permanente en la Antártida.
  • Europa Press. Pamplona
Actualizada 14/12/2018 a las 13:29

Menos de tres meses después de iniciar su misión, el satélite ICESat-2 de la NASA está revelando detalles topográficos desconocidos hasta ahora de las Montañas Transantárticas.

Su propósito es medir las variaciones en el hielo del continente helado, pero los científicos han visto superadas las expectativas iniciales, ya que este satélite llega a donde otros no pueden ver. Algunos instrumentos no orbitan tan al sur, mientras que otros solo recogen rasgos grandes o los puntos más altos, por lo que se pierden los picos y valles menores.

"Es un terreno espectacular", dijo Benjamin Smith, un glaciólogo de la Universidad de Washington, Seattle, y miembro del equipo científico de ICESat-2. "Podemos medir pendientes que son más inclinadas que 45 grados, y quizás incluso más, a lo largo de esta cordillera".

A medida que ICESat-2 orbita sobre la capa de hielo de la Antártida, los fotones que envía con su altímetro láser regresan reflejándose desde la superficie y muestran mesetas de hielo altas, grietas en el hielo de 20 metros de profundidad, y los bordes afilados de las plataformas de hielo cayendo al océano.

Estas primeras mediciones pueden ayudar a llenar los vacíos de los mapas antárticos, dijo Smith, pero la ciencia clave de la misión ICESat-2 aún está por llegar. A medida que los investigadores refinan el conocimiento de hacia dónde apunta el instrumento, pueden comenzar a medir el ascenso o la caída de las capas de hielo y los glaciares.

"Muy pronto, tendremos mediciones que podemos comparar con mediciones más antiguas de la elevación de la superficie", dijo Smith. "Y después de que el satélite haya estado funcionando durante un año, comenzaremos a ver cómo cambian las capas de hielo a lo largo de las estaciones".

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