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ENTREVISTA
JEFE DE ENFERMEDADES TRANSMISIBLES DEL ISPLN

Aurelio Barricarte: “Este es un virus nuevo y la población no tiene inmunidad previa”

Al no haber tenido contacto con el coronavirus, el sistema inmune está aprendiendo a luchar contra él. Según los expertos, parece que está “capacitado” para hacerlo: la mayoría de los casos son leves y se curan “sin problemas”

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Aurelio Barricarte: “Este es un virus nuevo y la población no tiene inmunidad previa”
Actualizado el 03/03/2020 a las 14:44
Es un virus nuevo. Por eso, la población no tiene inmunidad previa pero, al parecer, la mayor parte de los casos son leves. “Vamos reaccionando conforme vamos conociendo más con el objetivo de intentar contenerlo”, afirma Aurelio Barricarte, jefe de la sección de Enfermedades Transmisibles del Instituto de Salud Pública de Navarra. “Probablemente el virus esté circulando e irán aflorando casos”, añade.

Cuando hablan de que ‘circula’ el virus ¿A qué se refieren exactamente?
El virus circula entre personas. Es cierto que cuadros banales pueden transmitir el virus y si no acuden al sistema sanitario no se van a detectar. Y entonces habrá transmisión.
Dicen los expertos que es como una gripe. ¿Es así?
En gravedad podía ser como una gripe perfectamente. La proporción de casos que pasan cuadros de enfermedad graves es similar a una gripe. Afecta a una población similar a la de la gripe. Tras estudiar 44.000 casos confirmados en China se ha visto que el 80% de los enfermos tienen más de 60 años. Sólo el 2% tenían menos de 20 años. Además, la mayor parte de los casos tenían otras enfermedades. En definitiva, el problema como tal puede ser similar al de una gripe.
Pero no es una gripe.
No es una gripe. En gripe conocemos el virus A, que tiene distintos subtipos, y el virus de la gripe B. Luego tenemos otros tipos de virus, los coronavirus. También hay muchos tipos. La mayor parte de los catarros que tenemos son por coronavirus.. Los tres últimos que han originado crisis son virus que inicialmente eran de especies animales que han saltado al hombre. Y, además, han tenido otra capacidad, la de transmitirse entre personas. Esto es lo que está ocurriendo. Primero pasó con el SARS, luego con el MERS y ahora con el Covid-19.
¿La neumonía es una complicación de la infección por este coronavirus?
No. Es un virus capaz de originar un cuadro leve y también una neumonía vírica. Pero hay otros muchos virus que originan también neumonías víricas, por ejemplo el de la gripe.
¿Pero causa neumonía siempre?
No. Puede dar un cuadro leve, un cuadro menos grave o un cuadro grave. Sí es cierto que los cuadros graves se asocian a neumonías de tipo vírico. Estamos acostumbrados a tener una gripe y luego una neumonía por otro germen que infecta, neumonía bacteriana. Pero también el virus de la gripe, como este coronavirus, son capaces de originar una neumonía por sí mismos. Y también muchísimos cuadros leves.
¿Con qué síntomas?
Tos, fiebre, cansancio, molestias musculares...Un cuadro variado.
Puede tratarse en el domicilio.
Perfectamente.
¿Se contagia con más facilidad que el virus de la gripe?
Parece que en una población totalmente susceptible y sin medidas de prevención cada caso puede contagiar de dos a cuatro personas. Y el de la gripe, más.
¿Cuando llegue el buen tiempo podría frenarse?
En general los virus de transmisión respiratoria tienen un comportamiento estacional. Pero con la gripe de 2009 tuvimos casos en verano. Cuando un virus nuevo encuentra una población virgen el comportamiento no es tan previsible como cuando es un virus que ya se ha difundido entre la población.
¿Puede pasarlo una persona y no enterarse?
Igual hay gente que lo ha pasado y no se ha enterado. Es perfectamente posible porque la mayor parte de los casos son leves y no necesitan asistencia sanitaria.
¿Los niños no se infectan?
No es así. La serie estudiada en China (44.000 casos) muestra que sólo el 2% son niños. Una cosa es eso y otra es que no se infecten. No se sabe por qué. Se infectan y los cuadros en ellos son más banales.
Contención
¿Es previsible que conforme se extienda pierda fuerza?
Estos virus mutan. Pueden perder fuerza y capacidad de transmisión o al contrario. No se sabe. Normalmente cuanto más se adapta al ser humano en su adaptación aumenta la transmisibilidad y pierde ‘genio’ para hacer enfermar gravemente. Pero es impredecible.
¿Trabajan en un escenario de extensión del virus?
Es posible que se extienda. O como en los dos coronavirus anteriores (SARS y MERS) se extinga. El SARS, en 2003, se asoció a China, inicialmente, y el MERS, en 2012, sobre todo a Arabia. El SARS se acabó extinguiendo.
¿Qué sentido tienen todas las medidas de contención tan importantes que se están tomando en muchos países?
El futuro lo desconocemos. Podemos barajar las dos hipótesis. Que somos capaces de contenerlo como aparentemente está ocurriendo en China, que están descendiendo los casos, o que se extienda definitivamente por todos los países. El sentido que tiene la contención es intentar limitar la extensión del virus y a ser posible que no llegue a poblaciones con sistemas sanitarios débiles que puedan originar auténticas catástrofes por la debilidad del sistema sanitario. Ese es el sentido de la contención. Si conseguimos que se extinga, lo vencemos.
¿Y si no es así?
Sería otra enfermedad que tiene la humanidad, como otras.
¿Las personas que pasan la enfermedad quedan inmunizadas?
Se sabe que el virus va mutando. En China y Japón parece que están verificando reinfección, personas que después de haber eliminado el virus vuelven a tenerlo. Son cosas que desconocesmos. Es una enfermedad que no existía hace dos meses. En enero la conocimos y nos quedan muchas lagunas científicas por superar.
¿Quizás lo que más preocupa es que sea nuevo?
Claro. Es un virus que no conocíamos. Vamos reaccionando conforme vamos conociendo más y con unos objetivos que ahora son el de contenerlo. Las medidas se hacen en función de lo que conocemos y en función de este objetivo. Si un día nos planteamos otros objetivos o tenemos más conocimientos actuaremos de diferente forma.
¿El comportamiento puede ser similar al virus de la gripe, con una onda que sube, alcanza un pico y luego baja?
Puede ser así perfectamente. Pero también es cierto que con la gripe la población tiene experiencia, inmunidad previa frente a ese virus y una parte de la población además está vacunada. Ante este virus la población no tiene inmunidad previa. El descenso en China no sabemos si se debe a las medidas de contención o a que el virus va a tener un comportamiento estacional como la gripe.
¿El problema reside en que no hay inmunidad previa, que la población es virgen en este sentido?
Tenemos experiencia frente a otros coronavirus, como el del catarro común. Pero este virus es nuevo y la humanidad, el sistema inmunitario, no tiene experiencia previa. El sistema inmune no ha aprendido a luchar contra este virus.
¿Y cuál es la sensación?
Parece que el sistema inmune del ser humano está muy capacitado porque a pesar de la cantidad de casos que ha habido en China, la mayor parte se curan sin problema.
¿Entonces no es la pandemia que algunos esperan que arrase?
No parece. Tiene potencial pandémico pero no una letalidad ni capacidad de originar casos muy graves o muchas muertes como podría ser el ébola, que puede tener una letalidad del 50% al 90% de los infectados.
Las imágenes de personas desinfectando con buzos dan otra impresión...
No llevamos buzos. Atendemos con bata, mascarilla y gafas, como otras enfermedades de transmisión respiratoria. Si vas a tomar muestras y estás expuesto a secreciones hay que hacerlo.
En China sí llevan buzos...
Van a desinfectar. Probablemente es para protegerse. Un agricultor que echa pesticidas también se protege.
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