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Sopa de Letras
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Héroes urbanos

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Héroes urbanos
Actualizada 17/09/2014 a las 01:18

Reconozco la fascinación que desde niña siento por los bomberos. Esas personas que tienen como trabajo salvar las vidas de otros, proteger, educar y prevenir accidentes. Y dicho esto, añadiré que en los Estados Unidos, por varias razones, estos profesionales se acercan a la categoría de héroes. Así que hoy cumplo un objetivo que persigo desde hace meses: conocer de cerca el cuartel de los bomberos de Chattanooga e indagar en la realidad de estos hombres y mujeres de carne y hueso.

Hace menos de una semana les escribí pidiéndolesuna cita para una entrevista, me respondieron casi de inmediato y aquí estoy. La sala donde espero es casi un museo. Cascos antiguos de bombero, mangueras, campanas, fotografías de los primeros hombres encargados de apagar los fuegos de la ciudad, símbolos, condecoraciones, cartas fundacionales de esta institución... todo al alcance de mi cámara. Y, observando todos los utensilios profesionales que me rodean, empiezo a conocer a este equipo de cerca de 400 personas que se encarga de cuidar a los ciudadanos de Chattanooga. Tienen casi siglo y medio de vida y el paso del fuego y del tiempo se ha quedado grabado en todos estos objetos.

 

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El cuerpo de bomberos de Chattanooga nació en 1871, tras una larga temporada de incendios en la ciudad. En aquellos primeros momentos, el departamento era voluntario y se consideró un honor ser miembro. Salió adelante tras organizar una petición pública, que recibió 105 firmas.La petición, encabezada por el primer jefe de bomberos que tuvo este equipo, Harry Wilcox, afirmaba: "Nosotros, los abajo firmantes acordamos formar un cuerpo de bomberos, para la protección de vidas y bienes en caso de incendio y nos comprometernos a cumplir con todas las normas y reglamentos que rigen generalmente las asociaciones".

 

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Leyendo todos estos documentos antiguos y mirando estas fotografías casi siento que he viajadoen el tiempo por unos minutos hasta que llega Bruce, el director de comunicación, a recibirme. Me presenta al capitán William Daultrich, que lleva más de 27 años en esta profesión. Y nos acompañan Brent Arnold, con 14 años de bombero a sus espaldas; Mark Jenkins, con 4 años de experiencia y la joven bombero recién salida de la academia hace dos semanas, Hanniel Krohne.

 

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Quiero saber cómo es su trabajo diario y me explican que a veces ese lugar es como su segunda casa.Que pasan tantas horas juntos y les toca enfrentar situaciones a veces tan extremas y duras, que deben apoyarse los unos en los otros, no solo física, sino también emocionalmente, y eso crea vínculos casi familiares. Me cuentan que, en los días en que no ocurre nada extraordinario, deben estar atentos, tener los equipos listos y estar preparados para cualquier emergencia. Porque en el momento en que reciben una llamada pidiendo ayuda y suena la campana, deben salir en menos de dos minutos. Dicho y hecho, en ese momentorealizan para míuna exhibición en la que puedo comprobar que, efectivamente, en poco más de un minuto y medio están en marcha y subidos al camión para acudir a cualquier lado.

 

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Me cuentan que el cuerpo de bomberos de Chattanooga atiende unas 16.ooo emergencias anualmente, correspondientes ala población deChattanooga, que es la cuarta ciudad con mayor número de habitantes del estado de Tennesse (167.674 ciudadanos, según el U.S. Census Bureau, 2010) y que, en las últimas décadas, buena parte de su trabajo está centrado en la asistencia, en la ayuda médica y en la prevención, más que en la extinción de fuegos.

Quiero saber por qué son bomberos. No me sorprende el carácter vocacional que muestran. Brent quería dedicarse a esto desde que era un niño. Llegar a ser bombero era su sueño y lo ha conseguido. El tío de Hanniel era bombero también, así que ella creció admirando esa figura en la familia, que sin duda dejó una importante huella a la hora de decidir su carrera profesional. Para Mark, es fundamental la idea de ayudar a otras personas y eso fue decisivo en su opción. Y el capitán William ratifica todo lo dicho por sus colegas cuando me explica que "ser bombero es un estilo de vida. No dejas de serlo cuando te quitas el traje y sales a la calle. Es una experiencia vital que me acompaña en todo momento".

 

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Les pregunto por el tremendo sentimiento de admiración que los ciudadanos de Estados Unidos profesan en general por los cuerpos de seguridad y orden público, pero en especial por los bomberos. Y me confirman que, en parte sí se incrementó tras los atentados del 11 de septiembre, cuando millones de americanos fueron testigos directos de cómo aquellos bomberos dejaban sus vidas en un infierno por ayudar a otros. Pero también concluyen que es algo que siempre han sentido. "Es muy gratificante sentir que te quieren. No solo cuando las cosas salen bien y consigues un rescate con éxito, por ejemplo; sino especialmente cuando algo sale mal y aún así la gente te aplaude o te da una palmada en el hombro de ánimo y apoyo".

Sé que puede ser delicado preguntarles por el mejor y el peor momento de sus vidas como bomberos. En los mejores están todos de acuerdo: cada vez que se logra salvar una vida o llevar a cabo con éxito un rescate.... incluso me hablan de la academia y ese tiempo de ilusión y de proyectos previo a ejercer. Los años que pasaron allí y el momento de la graduación es para estos bomberos uno de sus mejores recuerdos en esta profesión.

Cuando toca repasar las horas más difíciles, también coinciden al señalar que perder la vida de una persona, en especial la de un niño, o no poder concluir con éxito una situación de emergencia en la que se vea implicado un menor, es lo peor. "Al final, más que compañeros de trabajo o amigos, somos como una gran familia -dice el capitán Dautrich-. Y también en esos momentos nos apoyamos y nos confiamos los unos a los otros. Es la única forma de poder superar un momento duro y de afrontar primeras experiencias dramáticas cuando uno está comenzando".

 

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Antes de despedirme quiero tomarme una foto con todos ellos. Después de pasar un rato charlando con estos hombres y esta mujer, aún los admiro más. Me han cautivado sus palabras. No solo porque se podía sentir el compromiso y la responsabilidad en cada una de sus respuestas, sino sobre todo, porque había una enorme humanidad en ellos. Al fin y al cabo, hace falta ser una gran persona para estar dispuesto a poner en juego la vida propia en favor de la de los demás.

 

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