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La cara más azul del planeta Marte

  • "Es una misión impresionante, única, que pone a Europa dentro del esquema de exploración global de Marte"

La cara más azul del planeta Marte

Imagen del cohete Proton-M que llevará la misión ExoMars hasta Marte el próximo 14 de marzo

efe
12/03/2016 a las 06:00
  • colpisa. madrid
El pasado azul y húmedo de Marte, y la posibilidad de que hubiera vida en su superficie, es uno de los objetivos de la primera misión del programa ExoMars, que partirá hacia Marte el lunes. La Agencia Espacial Europea (ESA) emprende con esta misión uno de los proyectos más complejos de su historia. "Es una misión impresionante, única, que pone a Europa dentro del esquema de exploración global de Marte", afirmó Alvaro Giménez, director de Ciencia de la agencia, durante la presenciación del viaje.

La misión ExoMars, que es una colaboración entre ESA y Roscosmos, está formada por el orbitador TGO (Trace Gas Orbiter) y el módulo de descenso Schiaparelli, que tendrá que posarse sobre la superficie marciana. El aspecto tecnológico es uno de los más relevantes de ExoMars, ya que el TGO es la nave más grande enviada por la agencia a Marte, con más de 3.700 kilos de masa, el peso de una furgoneta de mercancías de tamaño grande. Asimismo, se vuelve al sistema de una sonda que despliega un aterrizador, lo que no se empleaba desde las misiones Viking de la NASA en la década de los 70. Por este motivo, la nave triplica el peso de la Mars Express, tenía una masa en el lanzamiento de 1.000 kilos.

"Esto implica que el módulo de entrada se tiene que separar tres días antes de la llegada de la nave al planeta," según explica Silvia Bayón, ingeniera de sistemas del satélite, que añade que "TGO tiene que hacer una maniobra para no seguir una trayectoria de colisión con Marte y, tres días después, hace la maniobra de captura de Marte, que dura dos horas y consume la mitad del combustible".

Lo necesario para desacelerar su velocidad, algo muy complicado con la tremenda masa que desplaza la nave. Los técnicos operarán lo aparatos desde la Tierra con un retraso de 24 minutios desde que se emite una orden hasta que se recibe en el sistema. Está previsto que durant el verano de 2017 la conjunción de Sol con Marte interrumpirá las comunicaciones durante un mes.

La misión científica comenzará cuando el TGO alcane su órbita a 400 kilómetros sobre la superficie. Durante un año marciano (687 días terrestres) la sonda analizará la atmósfera del planeta y buscará respuestas a la pregunta de si llegó a haber vida en el pasado de Marte. "Hace 3.500 millones de años, había agua líquida en la superficie de Marte y, posiblemente, vida también", explicó Leo Metcalfe, responsable de operaciones científicas de ExoMars 2016. De hecho, el planeta rojo y la Tierra empezaron teniendo condiciones similares, hasta hace 4.600 millones de años, cuando la superficie marciana comenzó a volverse más parecida a como la conocemos hoy, y se transformó en un entorno muy hostil para la vida. El TGO analizará la presencia de metano en la atmósfera marciana, gas traza que en la Tierra tiene origen biológico o geológico, por procesos volcánicos.

"La combinación de actividad volcánica y agua líquida es fundamental para la vida", apunta el experto, que recordó que "en los últimos diez años se han acumulado bastantes evidencias de que se puede encontrar todavía en la superficie de Marte agua líquida. Debería ser altamente salina para no congelarse. También hay cavernas, de origen volcánico, de las que no se sabe lo que hay debajo. Es posible que las condiciones bajo la superficie sean más compatibles con la existencia de vida".

Ya sobre el terreno, el módulo Schiaparelli funcionará entre dos y ocho soles (días marcianos), dependiendo de la duración de sus baterías, y aunque incluye algunos instrumentos científicos para el análisis de la transparencia de la atmósfera, o para estudiar los procesos en el origen de las tormentas de polvo, en realidad su tarea se centra en la demostración de las tecnologías para el descenso y el aterrizaje (escudo término, paracaidas supersónico, sistemas de guiado, navegación y control, además de una estructura deformable para la toma de tierra final). Mediciones precisas La posibilidad de que Marte aún pueda tener condiciones favorables a la vida es la que abre la puerta a que ExoMars sea un primer paso en la futura puesta en marcha de una misión tripulada a Marte.

Así lo destacó el astronauta español Pedro Duque, que señala que TGO puede representar un antes y un después en este aspecto: "La atención de todos los astronautas está puesta en esta misión. La medición de los gases de Marte se va a conseguir con varios órdenes de precisión mayor de lo que se ha logrado hasta ahora. Esto es importante para determinar si merece la pena ir". Pero lo que no es sencillo es dar una fecha aproximada de cuándo podríamos ver una misión de este tipo. "No es una cuestión de tiempo medido en años, sino de tiempo medido en cantidad de gente que podamos dedicar a ello", apuntó Duque. El programa ExoMars tiene un presupuesto de 1.300 millones de euros, en el que la participación española es de un 6,7%. Empresas como Elecnor Deimos, GMV, Sener, Airbus, Rymsa, Thales Alenia Space España y Crisa han contribuido en diferentes aspectos tanto de TGO como del módulo Schiaparelli, y algunas de ellas también participarán en la misión de 2018, en la que se llevará un rover a la superficie marciana.
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