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NOBEL ESPAÑOL

Echegaray, Nobel olvidado y 'viejo idiota'

  • Premiado por la Academia sueca en 1904 y denostado por el 98, fue un brillante matemático y ministro de Hacienda y Fomento

Echegaray, en los billetes de mil pesetas.
Echegaray, en los billetes de mil pesetas.
  • COLPISA . MADRID
Actualizada 22/03/2016 a las 06:00
¿Quién fue el primer Nobel español? Pocos escolares responderían con acierto a esta pregunta señalando a José Echegaray y Eizaguirre (1832-1916) científico, político dramaturgo y Nobel de Literatura en 1904. En el centenario de su muerte, la Biblioteca Nacional de España (BNE) le dedica una exposición que reúne algunas de las obras más importantes del destacado y versátil intelectual, popular figura del teatro del finales del XIX, fue un matemático de altura, jugó un notable papel político en la Restauración. "Aquí yace el siglo XIX" rezaba el elogioso significativo epitafio que Mariano de Cavia escribió a la muerte del hoy olvidado Echegaray, cuatro veces ministro, premio Nobel por su popularísmo teatro, el mejor matemático de la España del siglo XIX y odiado sin cuento y denostado por la generación del 98.

Concebida como un homenaje, la muestra quiere difundir y reivindicar su obra en sus tres facetas, alguna de ellas desconocida para el gran público. Exhibe así originales de su obra teatral y científica, alguno de sus discursos políticos y los estudios más importantes sobre su legado. Polifacético talento, como científico fue Echegaray un gran divulgador y un efectivo enlace con la comunidad matemática internacional. Un papel crucial, dado el aislamiento que vivían entonces las ciencias en nuestro país. De gran presencia en la vida teatral española del último tercio del XIX, pese a contar siempre con el favor del público, su figura fue denostada entrado el siglo XX por autores coetáneos como Azorín y Valle Inclán, quien lo llamó 'el viejo idiota'. La generación del 98, no ocultaría su inquina hacia él. Para Baroja, Unamuno, los Machado, Rubén Darío, Maeztu, encarnaba una España "corroída por los prejuicios y la superchería", según afirmaron en un manifiesto rubricado pro todos. Trabajador indesmayable hasta el final de sus días, su actividad fue intensa y variopinta. Fue catedrático de cálculo y de física matemática en la Universidad Central, ministro de Fomento y de Hacienda, fundador del Banco de España, miembro de la Real Academia Española (RAE) y de la Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales y Presidente del Ateneo.

Acendrado liberal, eficaz gestor y político entre 1868 y 1874, se caracterizó por su defensa de las libertades individuales y religiosa en el Parlamento y por la calidad científica de sus trabajos de investigación matemática y física. El teatro de Echegaray nació con clara voluntad de entretenimiento en una época marcada por innumerables cambios políticos. Sus 67 piezas teatrales, 34 de ellas en verso, se representaron en los escenarios madrileños durante el período de la Restauración (1875-1917), aunque su larga etapa como dramaturgo Echegaray no ejerció cargo político alguno. Entre sus primeros títulos están 'El libro talonario' y 'La esposa del vengador' ambos de 1874 y 'En el seno de la muerte' de 1879. Pero no cesó de estrenar durante más de treinta años, con predominio de la prosa y una temática muy variada. A 'El gran Galeoto' (1881), quizá su obra más conocida y en la que expone sus ideas acerca del teatro, seguirían 'Dos fanatismos' (1887), 'De mala raza (1892), 'Un crítico incipiente' (1892), 'Mariana' (1892) y 'Malas herencias' (1912). En estos años conocerá a la legendaria actriz María Guerrero, con quien mantendrá una prolífica correspondencia, lo que favorecería el protagonismo de los personajes femeninos en su obra. Su enorme prestigio popular chocaba con el criterio de los críticos que cuestionaban la calidad de unos dramas que él consideraba divertimentos y que le dieron un desahogo económico impensable con sus investigaciones científicas.

Como matemático alumbró manuales y estudios como 'Introducción a la geometría superior' (1867), 'Teoría matemática de la luz' (1871), 'Ciencia popular' (1905), 'El libro talonario' (1874), 'En el puño de la espada' (1875) 'Conferencias sobre física matemática' (1906-1914). De padre aragonés y madre navarra José de Echegaray y Eizaguirre nació en Madrid el 19 de abril de 1832. Educado en Murcia, allí se apasionó por las matemáticas. Con 14 años preparaba en Madrid su ingreso en la Escuela de Caminos, y con 20 era ingeniero.

Precoz lector de Goethe, Homero y Balzac, alternó a los literatos con científicos como Gauss, Legendre y Lagrange. Con 32 años ingresó en la Real Academia de Ciencias Exactas, con un polémico discurso que levantó ampollas entre su colegas. Titulado 'Historia de las matemáticas puras en nuestra España', trazó un negro panorama denunciando las clamorosas carencias de la matemática y la ciencia españolas a través de la historia y defendiendo la "ciencia básica" frente a la "ciencia práctica".

En 1904 la Academia Sueca repartió su galardón literario entre Frédéric Mistral, un poeta provenzal, y el polígrafo español José de Echegaray, a quien entonces nadie tenía por un dramaturgo excepcional y cuyas obras destrozaron Leopoldo Alas 'Clarín' o Emilia Pardo Bazán en feroces críticas. A buen seguro que resultó decisivo para la concesión del Primer Nobel a un español el estreno de una versión sueca del dramón 'O locura o santidad' en abril de 1895 en Estocolmo. También que Echegaray fuera entonces el único español relevante el la comunidad científica internacional.

En 1904 el jovencísimo Premio Nobel estaba lejos de su legendario prestigio actual. En Literatura distinguía toda una vida dedicada a las letras. Así, el primer Nobel de Literatura recayó en 1901 en el hoy preterido poeta francés Sully-Prudhomme. En 1902 lo ganó el historiador alemán de la antigüedad Mommsen y en 1903 el dramaturgo noruego Bjornstjerne Bjornson. Echegaray recibió en noviembre de1904 el telegrama que le notifica la concesión del premio Nobel, que le serían entregado en Madrid, el 18 de marzo de 1905 por el Rey y la comisión de la Academia sueca.

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