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La UPNA coordina un proyecto internacional sobre la producción de biocombustibles

La lignina es un componente de los árboles y otras plantas cuya degradación es necesaria para que la celulosa pueda transformarse en biocombustible

Actualizada Lunes, 27 de septiembre de 2010 - 18:24 h.
  • AGENCIAS. Pamplona

El catedrático de Microbiología de la Universidad Pública de Navarra, Gerardo Pisabarro, coordinará uno de los proyectos del Joint Genome Institute (Instituto de Genómica, JGI), dependiente de la Oficina de Ciencia del Departamento de Energía de Estados Unidos, relacionados con la producción de biocombustible.

En concreto, su grupo de investigación (Grupo de Genética y Microbiología dirigido por la profesora Lucía Ramírez) llevará a cabo la comparación de la expresión de los genomas de 12 hongos con el fin de conocer qué estrategias utilizan estos organismos para degradar la lignina de la madera.

Según han explicado desde la UPNA, la lignina es un componente de los árboles y otras plantas cuya degradación es necesaria para que la celulosa, el principal depósito de carbono orgánico en el planeta, pueda transformarse en biocombustible.

En los últimos años, la búsqueda de alternativa a los combustibles fósiles se ha centrado en la producción de biocombustibles. El denominado alcohol de primera generación, obtenido a partir de patata, maíz o cereal, ha dejado paso a los combustibles de segunda generación, donde se busca obtener el alcohol a partir de la madera o restos similares como la paja.

"Esto es más difícil", ha explicado Gerardo Pisabarro, quien ha señalado que "la lignina tiene una composición química de muy difícil degradación, similar a la de algunos contaminantes que el hombre libera al medio ambiente, como determinados colorantes o aceites y subproductos de la industria de la madera y de la de la pasta y pulpa de papel".

En este sentido, ha indicado que "el hongo es un ser vivo que produce enzimas, herramientas para degradar la madera", por ello el objetivo es "utilizar estas setas y hongos, y las enzimas que producen, de manera controlada, de modo que podamos utilizar la celulosa para obtener azúcar y producir el alcohol".

El proyecto tiene una duración de tres años y contará con la colaboración de investigadores de varios países, si bien el número de universidades y centros de investigación implicados variará en función de las diferentes fases del trabajo.

La aplicación más inmediata del proyecto será conocer el proceso de degradación de la madera y, a partir de ahí, desarrollar bioprocesos más eficientes que permitan una aplicación industrial para producir alcohol de modo menos contaminante y más ecológico.

Los investigadores de la UPNA participarán también en el proyecto del JGI para secuenciar 30 genomas más, de modo que se abarquen prácticamente todas las ramas posibles de hongos cuya característica común es que degradan la madera.

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