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ALIMENTACIÓN

Cada día en el mundo se consumen 2.250 millones de cafés

  • Las enzimas de la cafeína evolucionaron de forma diferente en el café, el té y el chocolate

El consumo de al menos tres tazas de café diarias, con cafeína o descafeinado

Una taza de café recién hecho

CEDIDA
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05/09/2014 a las 06:00
  • EUROPA PRESS. MADRID
Una nueva secuencia del genoma de la planta del café revela secretos sobre la evolución de la mejor amiga química del hombre: la cafeína. Científicos que completaron el proyecto dicen que las secuencias y posiciones de los genes en la planta del café muestran que evolucionaron independientemente de los genes con funciones similares en el y el chocolate, que también producen cafeína, es decir, que el café no heredó los genes ligados a esta sustancia de un ancestro común, sino que desarrolló los genes por sí solo.

Con más de 2.250 millones de tazas que se consumen diariamente en todo el mundo, el café es el principal producto agrícola de muchos países tropicales. Según estimaciones de la Organización Internacional del Café, en 2013 se produjeron más de 8,7 millones de toneladas de café; los ingresos procedentes de las exportaciones ascendieron a 15.400 millones de dólares (11.713 milones de euros) en el periodo 2009-2010 y el sector empleó a cerca de 26 millones de personas en 52 países durante el año 2010.

"El café es tan importante para los madrugadores como para la economía mundial. Por consiguiente, una secuencia del genoma podría ser un paso importante hacia la mejora del café", subraya Philippe Lashermes, investigador en el Instituto Francés de Investigación para el Desarrollo. "Mirando el genoma del café y los genes específicos para el café, pudimos sacar algunas conclusiones sobre lo que hace especial al café", apostilla.

Lashermes, junto con Patrick Wincker y Francia Denoeud, científicos del genoma en el Centro Nacional Francés de Secuenciación (CEA-Genoscope), y Víctor Albert, profesor de Ciencias Biológicas en la Universidad de Buffalo, Estados Unidos, son los autores principales de este trabajo, cuyas conclusiones se publican en la edición de este viernes de la revista 'Science'.

Investigadores de otras organizaciones, en particular del Centro de Investigación Agrícola para el Desarrollo Internacional en Francia, también contribuyeron, junto con expertos de instituciones públicas y privadas en Estados Unidos, Francia, Italia, Canadá, Alemania, China, España, Indonesia, Brasil, Australia e India.

El equipo creó un proyecto de alta calidad del genoma de 'Coffea canephora', que representa alrededor del 30 por ciento de la producción mundial de café, según la Asociación Nacional del Café con sede en Manhattan, Nueva York, Estados Unidos. A continuación, los científicos observaron cómo la genética del café es distinta de otras especies.

En comparación con otras especies de plantas, incluyendo las de la uva y el tomate, el café alberga grandes familias de genes que se relacionan con la producción de compuestos alcaloides y flavonoides, que contribuyen a promover cualidades tales como el aroma del café y la amargura de los frijoles.

El café también posee una amplia colección de 'N-metiltransferasas', enzimas que están implicadas en la fabricación de cafeína. Al analizarlas más de cerca, los investigadores encontraron que las enzimas del café que producen cafeína están más estrechamente relacionadas con otros genes dentro de la planta del café que a las enzimas de cafeína en el té y el chocolate.

Este hallazgo sugiere que la producción de cafeína se desarrolló de manera independiente en el café, puesto que si esta característica hubiera sido heredada de un ancestro común, las enzimas habrían sido más similares entre las especies. "El genoma del café nos ayuda a entender lo emocionante del café, aparte de que nos despierte por la mañana", señala Albert.

"Al observar qué familias de genes se expanden en la planta y la relación entre la estructura del genoma del café y otras especies, hemos sido capaces de aprender acerca de la vía independiente en la evolución del café, como la emocionante historia de la cafeína", agrega.

En cuanto a la importancia de la cafeína, los científicos teorizan que esta sustancia química puede ayudar a las plantas a repeler insectos o reducir el crecimiento de los competidores. El nuevo estudio no ofrece nuevas ideas sobre el papel evolutivo de la cafeína, pero sí refuerza el planteamiento de que el compuesto es un activo valioso y proporciona la oportunidad de entender mejor la evolución de la estructura del genoma del café.

"Resulta que, con el tiempo evolutivo, el genoma del café no se triplicó como en sus parientes: el tomate y la pimienta de Chile", detalla Wincker. "En lugar de ello, mantiene una estructura similar a la de la uva. Así, la diversificación evolutiva del genoma del café fue más probablemente impulsada por duplicaciones en familias de genes concretos en lugar de en masa, cuando todos los genes en el genoma se han duplicado", argumenta.

Según este experto, esto está en contraste con lo que se ha sugerido para varias familias más grandes de plantas, donde otros investigadores han observado correlaciones entre la alta diversidad de especies en un grupo y la presencia de duplicaciones de todo el genoma.

"El café está en la familia de las plantas 'Rubiaceae', que cuenta con cerca de 13.000 especies y es la cuarta más grande del mundo, por lo que, sin duplicación del genoma en su raíz, parece romper el molde de un enlace entre la duplicación del genoma con alta biodiversidad", concluye Denoeud.



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