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ENERGÍAS

El programa nuclear de Bill Gates

  • Una de sus empresas ha firmado un acuerdo con China para invertir 1.000 millones de euros en esta investigación

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Bill Gates, durante un discurso en Viena en julio de 2010. ARCHIVO

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Actualizada 19/12/2011 a las 01:01
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  • MICHAEL MCLOUGHLIN . COLPISA. MADRID. .

Más segura, más limpia y mucho más económica. Argumentos que se han conjugado cientos de miles de veces para defender la necesidad de apostar por la energía renovable. Sin embargo, son los tres pilares sobre los que Bill Gates, fundador de Microsoft, pretende edificar su último proyecto: el desarrollo de la próxima generación de reactores nucleares. TerraPower (TP), una de las compañías que engrosan su cartera de propiedades, ha confirmado una peculiar alianza con China, donde invertirá más de mil millones de euros en el próximo lustro para una investigación con la que se pretende sentar las bases de futuro de la denostada energía atómica.

El magnate propone un "programa nuclear" que recicle el actual modelo del sector. «La idea es que sea muy barata y genere muy pocos residuos», aseguró Gates en una conferencia en Pekín hace díez días. El ingrediente principal de la fórmula es el uranio empobrecido, una idea que comenzó a mencionarse en los años 50, pero que hasta ahora nadie se había decidido a poner en práctica. Lo que se busca es reutilizar el residuo que generan los actuales reactores y que se acumula en cementerios nucleares que se reparten a lo largo del planeta. Solo en Estados Unidos, como indica TP en su página web, hay más de «700.000 toneladas» de basura nuclear almacenadas en gigantescas naves que mantienen un hermetismo absoluto a la hora de gestionar la vida de esta materia que tarda miles de años en desintegrarse.

Según el ideólogo de Windows, el uranio empobrecido ofrece una seguridad mayor, puesto que reduce al mínimo los riesgos del proceso de fisión y genera un residuo más fácil de gestionar. Además, hay quien dice que la utilización de esas reservas impediría que fuesen utilizadas en la industria armamentista, una de las grandes preocupaciones de muchos gobiernos de Occidente. El proyecto, que ahora cuelga del Ministerio de Ciencia y Tecnología chino, pretende lograr un reactor de un solo uso, que no habría que recargar, y que tendría una vida útil de entre 40 y 60 años en los que podría trabajar sin interrupciones. «Con una pequeña carga de ocho toneladas podría generar 25 millones de "horas de electricidad" que servirían para alimentar a 2,5 millones de hogares durante un año», se puede leer en la web de la compañía, en la que afirma que el nuevo reactor «permite caminar hacia la emisión cero de CO2».

«Van a ser increíblemente seguros», afirmó Gates, consciente de que estas iniciativas pueden evocar la crisis que tuvo que gestionar Japón tras el tsunami de marzo, y que ha forzado a decenas de países a acelerar sus planes de desmantelamiento de las centrales nucleares. «El nuevo diseño refleja las lecciones aprendidas de Fukushima», añadió, insinuando que las nuevas vasijas fuesen capaz de resistir el impacto de una gran ola o un seísmo. Algo que puede sonar contradictorio con la idea de que la vigilancia de los procesos dependa de un sistema informatizado que no requiera de la presencia de un técnico. «No precisarán ninguna acción humana para permanecer seguras todo el tiempo», aseguró.

Idea embrionaria

La nueva generación de reactores no pasa de ser una idea embrionaria a la que le queda un largo camino para saltar del papel al mundo real. Mientras Occidente intenta reinventarse para salir de una crisis asfixiante, China se conjura para desbancar a EE UU como la primera potencia económica gracias a un voraz desarrollo industrial que necesita de un gran suministro energético para sostenerse. Para Lin Boquian, director del Centro de Investigación de Economía y Energía de la Universidad de Xiamen, la asociación «puede elevar el perfil» del sector energético del país. «Bill Gates no puede encontrar mejor socio dado su vasto mercado», afirmó.

China comercializa y desarrolla maquinaria de segunda generación mejorada. Una tecnología, obsoleta en Europa, que resulta atractiva y económica para países en vías de desarrollo que no sienten tanta presión social por las dudas y los temores que generan estos centros.

¿Más implicación en Microsoft?

Varios medios estadounidenses han vuelto a especular con la posibilidad de que Bill Gates regrese a la dirección de Microsoft. Algo que él negó, insistiendo en que no retomará las riendas del gigante de Redmon. En los últimos días los principales inversores de la firma tecnológica podrían haber dejado entrever el deseo de que retome el timón. Todo ello porque desde que decidió traspasar el poder a Steve Ballmer, la cotización de las acciones han perdido en cerca del 60% de su valor.

EL URANIO EMPOBRECIDO

¿Qué es el uranio empobrecido? Es el uranio que contiene una fracción inferior a lo natural de uno de sus isótopos, el U-235 (se llaman isótopos a los átomos de un mismo elemento que tienen distinto número de neutrones en su núcleo). Lo habitual es que el uranio natural contenga sobre todo U-238 (es decir, con un núcleo de 238 partículas, de las 92 son protones y 146 neutrones) y cantidades mínimas de U-235 (en torno a 0,71%) y U-234 (el 0,005%).

¿De dónde sale? Generalmente es un residuo del enriquecimiento del uranio, es decir del proceso de concentrar el material para obtener mayores proporciones de U.-235, el isótopo con mayor capacidad para crear una reacción de fisión en cadena, la base de la energía nuclear.

¿Qué características tiene? El uranio empobrecido es considerablemente menos radiactivo y crea un metal muy denso, por lo que se ha empleado a la hora de fabricar municiones antiblindaje, contrapesos y blindajes para fuentes radiactivas que se usan en medicina o en la industria. Según Wikipedia, en el mundo se almacenan 1,7 millones de toneladas de este material.




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