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Dos gemelos buscan la Luna

  • Uno de los enigmas que investigará la misión GRAIL es si la Tierra tuvo en otro tiempo una luna más pequeña

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Una recreación artística del funcionamiento de las dos naves GRAIL. FIRMA

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Las dos naves, cuando fueron probadas en Florida. NASA

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Actualizada 29/12/2011 a las 00:05
  • EFE. WASHINGTON .

Los dos artefactos de exploración espacial de la misión GRAIL, dos naves casi gemelas, frenarán su trayectoria el día de Fin de Año y se colocarán en el Año Nuevo en una órbita de la Luna desde la cual explorarán el interior del satélite de la Tierra, informó ayer la NASA. "Aunque desde la década de 1960 hemos enviado más de un centenar de misiones a la Luna, incluidas dos en las cuales los astronautas caminaron sobre la superficie lunar, la verdad es que hay muchas cosas que no sabemos acerca de la Luna", dijo Maria Zuber, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) e investigadora científica principal en el programa GRAIL.

Los dos artefactos han estado viajando hacia la Luna desde su lanzamiento en septiembre pasado desde Cabo Cañaveral (Florida). El día de Fin de Año una de las sondas gemelas GRAIL -la sigla en inglés que corresponde a Laboratorio de Recuperación de Gravedad e Interior- encenderá sus cohetes para disminuir la velocidad de forma que quedará cautiva de la gravedad de la Luna a unos 56 kilómetros de la superficie selenita. El día siguiente la otra sonda hará una maniobra similar, y desde esas ubicaciones ambas trazarán un "mapa" de la gravedad de la Luna midiendo los efectos de esta fuerza sobre sus trayectorias orbitales.

"Entre las muchas cosas que no sabemos acerca de la Luna es por qué el lado distante es tan diferente del lado cercano", continuó Zuber refiriéndose al hemisferio lunar oculto a la vista desde la Tierra y el hemisferio siempre orientado hacia el planeta. "La respuesta debe estar encerrada en el interior de la Luna". La agencia espacial estadounidense NASA ha calificado la misión GRAIL como "un viaje al centro de la Luna" ya que la medición de la fuerza de gravedad permitirá la construcción de "mapas" de 100 a 1.000 veces más precisos sobre el interior de satélite que los obtenidos hasta ahora. "

Durante la misión las cápsulas orbitarán a una distancia, una de la otra, de unos 200 kilómetros y, según los científicos, los cambios regionales en la gravedad lunar harán que disminuya o aumente levemente su velocidad. Esto, a su vez, modificará la distancia que las separa y las señales de radio transmitidas por las cápsulas medirán las variaciones más pequeñas. Así los investigadores podrán conformar "mapas" del campo de gravedad. Con esos datos los científicos podrán deducir qué hay debajo de la superficie lunar con sus montañas y cráteres, y podrían entender mejor por qué el lado oculto de la Luna es más abrupto que el lado visto desde la Tierra.

Otro de los misterios que GRAIL podría desvelar es si la Tierra tuvo en otro tiempo una segunda luna más pequeña. Hay astrónomos que creen que algunas de las "marcas" en la superficie de la Luna son resultado de una colisión con una luna más pequeña.

CLAVES

EL LANZAMIENTO Las dos naves GRAIL fueron lanzadas el 10 de septiembre de 2011 a bordo de un vehículo lanzador Delta II . Cuatro intentos anteriores, iniciados desde el 8 de septiembre, fueron cancelados por razones meteorológicas.

EL VIAJE Si el Programa Apolo necesitaba 3 días para llegar a la Luna, GRAIL hace un viaje de baja energía que dura más de 3 meses para reducir las necesidades de combustible y proteger adecuadamente los instrumentos.

LA DURACIÓN DE LA MISIÓN La fase científica durará 90 días. Después, tras 5 días fuera de servicio, las naves caerán a la superficie lunar. Se calcula que eso ocurrirá unos 40 días después. Tras la recolección de datos, el periodo de análisis podría prolongarse todo un año.

EL PRESUPUESTO DE GRAIL Según datos de agosto de este año, la misión GRAIL tenía una asignación de 496 millones de dólares. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA dirige el proyecto.

ALGUNOS OBJETIVOS

Cartografiar la estructura de la corteza lunar y la litosfera.

Comprender la evolución térmica asimétrica de la Luna, las diferencias entre sus dos caras.

Determinar la estructura del subsuelo de los cráteres y el origen de los mascones lunares (zonas donde la densidad del terreno es considerablemente alta).

Conocer la estructura de la parte más profunda de la Luna.




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