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El "Atlantis" regresa a la Tierra tras dejar instalado el laboratorio "Columbus" en la EEI

Tras el aterrizaje, EE UU tiene vía libre para derribar el satélite espía "L-21" que se encuentra en caída hacia la Tierra

Actualizada Miércoles, 20 de febrero de 2008 - 19:13 h.
  • AGENCIAS. Washington

Tras una misión de doce días en la que los astronautas instalaron el laboratorio espacial "Columbus" en la Estación Espacial Internacional (EEI), el transbordador espacial "Atlantis" aterrizó hoy a las 09.07 hora local (15.07 española) en el Centro Espacial Kennedy, en Florida. El transbordador y sus siete astronautas comandados por Stephen Frick aterrizaron con unas condiciones meteorológicas idóneas, minutos después de que los responsables de Cabo Cañaveral decidieran cambiar la pista elegida inicialmente debido a los vientos reinantes.

"Nos encontramos plenamente felices de haber regresado a casa. Gracias a todos por traernos seguros a Tierra", indicó Frick, minutos antes de lograr que la nave aterrizara en Florida, donde los familiares de los astronautas y directivos de la NASA esperaban a la tripulación de la nave.

En una conferencia de prensa posterior a la llegada, los responsables de la NASA se mostraron plenamente satisfechos con la misión.

A lo largo de la misión de doce días, que comenzó el pasado 7 de febrero, el transbordador "Atlantis" dio 202 vueltas a la Tierra.

En la EEI se ha quedado el astronauta francés Leopold Eyharts, junto a un compañero estadounidense y un cosmonauta ruso, para terminar de poner en funcionamiento el "Columbus".

A cambio de Eyharts regresó a Tierra el estadounidense Daniel Tani, cuya madre, de 90 años, falleció en un accidente de tráfico e el pasado mes de diciembre mientras él se encontraba a bordo de la EEI.

Tani pudo escuchar el funeral de su madre desde la EEI aunque reconoció que le había resultado difícil y que tenía ganas de reunirse con su mujer, hijas y el resto de familiares.

Tras el aterrizaje del transbordador la Marina estadounidense tiene vía libre ahora para poder derribar el satélite espía "L-21" que se encuentra en caída hacia la Tierra.

La semana pasada el presidente George W. Bush ordenó el derribo del satélite espía porque existe el peligro de que en el choque con la atmósfera pueda diseminar los gases tóxicos (hidracina) contenidos en su tanque de combustible.

Las autoridades han asegurado que existen pocas posibilidades de que los restos del satélite caigan en zonas pobladas.

La Marina espera hacer impacto en el satélite con un misil poco antes de que éste ingrese en la atmósfera a unos 240 kilómetros sobre la superficie terrestre.

Hoy, el transbordador espacial Atlantis encendió los motores de maniobra orbital y comenzó su retorno a la Tierra después de una misión de doce días, informó la agencia espacial estadounidense NASA.

El piloto Alan Poindexter y el comandante Frick iniciaron a las 12:59 GMT la maniobra que sacó a la nave, de 100 toneladas, de su órbita a unos 350 kilómetros de la Tierra.

Desde que se desacopló el lunes de la Estación Espacial Internacional, el Atlantis orbitó la Tierra cada 90 minutos.

Durante la fase más peligrosa del retorno, el reingreso a la atmósfera terrestre, la cubierta térmica del transbordador soportó temperaturas de unos 1.000 grados Celsius.

Durante esta misión los astronautas del Atlantis instalaron el puesto orbital del laboratorio "Columbus", de 2.000 millones de dólares, de la Agencia Espacial Europea.

El "Columbus" debió haber llegado a la EEI en 2002 como homenaje al quinto centenario de la llegada de Cristóbal Colón al continente americano.

Pero su partida se pospuso y sufrió una serie de demoras, incluida la suspensión durante más de dos años de las misiones de los transbordadores, debido a la desintegración del "Columbia" el 1 de febrero de 2003.

Considerado la aportación más importante de Europa a la estructura de la EEI, el laboratorio "Columbus" tiene una vida útil prevista de diez años.

Aunque es el más pequeño de los laboratorios de la EEI, tiene un volumen y potencia similares a los demás.

Al "Columbus" se unirá en marzo el laboratorio científico "Kibo" (Esperanza) que será llevado hasta la EEI por el transbordador "Endeavor", cuya salida se espera para dentro de tres semanas.

El "Atlantis", por su parte, no volverá a volar hasta finales de agosto.


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